O que acontece no cérebro quando você está sonhando

O cérebro faz algo especial durante o sono. Em vez de simplesmente desligar, ele ativa padrões de atividade que podem levar ao sonho. Mas o que exatamente está acontecendo com o cérebro durante um sonho? É uma pergunta que intriga os cientistas há muito tempo, e novas pesquisas estão revelando algumas respostas.

No cérebro adormecido, existem dois estados principais: movimento rápido dos olhos (REM) e não-REM. O não REM é dividido em estágios separados, cada um ocupando uma fase progressivamente mais profunda do sono.

O primeiro e mais leve estágio do sono não-REM apresenta movimentos lentos dos olhos e ondas cerebrais a uma frequência relativamente alta de cerca de 4 a 7 Hz. No outro extremo do espectro, o estágio mais profundo do sono REM é comumente referido como sono de ondas lentas e apresenta ondas cerebrais em frequências mais baixas (menos de 4 Hz). Durante esse estágio profundo, o cérebro é minimamente reativo a sons externos e é menos provável que as pessoas acordem.

Como o próprio nome sugere, uma das características mais distintas do sono REM é que as pessoas exibem movimentos oculares rápidos e bruscos. O REM não é a única vez que as pessoas sonham, mas parece que as pessoas experimentam os sonhos mais longos, mais vívidos e mais bizarros.


Em uma tentativa de impedir que as pessoas realizem esses sonhos enquanto dormem, o cérebro inibe os sistemas motores para reduzir a ação muscular ou até paralisar os músculos. As pessoas geralmente experimentam essa paralisia durante os pesadelos quando tentam correr, mas suas pernas se sentem impotentes.

Em um estudo de 2017, os pesquisadores testaram se a atividade cerebral durante o sono REM e não REM previa o que aconteceu nos sonhos das pessoas. Os pesquisadores acordaram as pessoas em vários intervalos durante a noite e pediram que descrevessem os sonhos que estavam tendo.

Os pesquisadores também mediram a força das ondas cerebrais lentas das pessoas. Tanto para o sono REM quanto para o sono não REM, as pessoas eram mais propensas a relatar um sonho quando as ondas cerebrais eram fracas. Quando eles eram mais fortes, os homens e mulheres no estudo tinham maior probabilidade de relatar que estavam inconscientes, sem nenhuma experiência de sonho.

Os sonhos podem apresentar todos os tipos de sentimentos e sensações físicas que ocorrem no mundo real. Quando as pessoas experimentam essas sensações durante o sono REM, o cérebro recruta algumas das mesmas redes que processam as sensações enquanto estão acordadas, criando cenários vívidos e realistas na mente. Assim como as experiências vividas, o conteúdo dos sonhos depende da personalidade e dos interesses das pessoas.

As semelhanças na atividade cerebral durante o sono REM e quando as pessoas estão acordadas podem explicar por que algumas pessoas costumam ficar confusas o suficiente durante os sonhos para perguntar: “Estou acordado ou estou sonhando?”

Os pesquisadores questionaram se sonhar no cérebro é mais semelhante à percepção (por exemplo, vendo uma maçã) ou imaginação (por exemplo, pensar em uma maçã). Algumas teorias sugerem que o sonho se origina com a ativação de áreas sensoriais de baixo nível do cérebro, como a área do cérebro responsável pela visão. A atividade então se propaga para outras áreas do cérebro que contextualizam as sensações, construindo uma história em torno delas.

Isso é semelhante ao que acontece quando uma maçã chama sua atenção e você pensa em comê-la. Outras teorias sugerem que o sonho opera na direção inversa, criando uma história a partir de memórias, pensamentos e desejos, e depois reproduzindo essa história adicionando as sensações relevantes. Isso é semelhante ao que acontece quando você imagina uma maçã e, em seguida, decide ir e encontrar uma para comer na fruteira.

Embora a resposta ainda seja obscura, há algumas dicas de que sonhar pode ter mais em comum com a imaginação do que com a percepção. Quando os médicos estimulam eletricamente áreas cerebrais relacionadas à imaginação, as pessoas que recebem a estimulação frequentemente relatam experiências mentais semelhantes aos sonhos.

Consistentemente, algumas características típicas dos sonhos – como a incapacidade de recordar os detalhes mais refinados dos objetos – também se assemelham às características da imaginação. A imaginação pode, portanto, ser a prima mais próxima dos sonhos.

Por que as pessoas sonham em primeiro lugar? As funções do sono e do sonho são calorosamente debatidas, mas algumas teorias têm influência. Acredita-se que pelo menos parte do conteúdo dos sonhos esteja relacionada a experiências durante o dia.

Durante um experimento em um estudo de 2010, as pessoas frequentemente relatavam sonhos que consistiam em imagens relacionadas ao esqui depois de jogar um jogo de arcade. “Eu continuo vendo todos os lugares onde caio”, disse uma pessoa no estudo. Os sonhos não recriam necessariamente os eventos de um dia, mas combinam elementos desses eventos de maneiras incomuns.

A experiência de sonhar pode ser uma característica crucial de uma psique em desenvolvimento, ou pode ser um mero epifenômeno produzido pelos sistemas de limpeza do cérebro durante o sono.

Experimentos com animais e humanos sugerem que um papel crucial do sono é permitir o ensaio de informações recém-aprendidas. Esse ensaio ajuda a estabilizar as memórias da noite para o dia. À medida que os padrões no cérebro são reativados, imagens relevantes (como as imagens de esqui no experimento acima) podem entrar na mente na forma de sonhos. Pode ser que o cérebro adormecido atue como um campo de teste para novas memórias, batendo-as contra outras informações existentes no caminho para organizar e consolidar o novo material.


Outra teoria sugere que os sonhos agem como uma espécie de mundo virtual: são uma simulação em que o cérebro pode desencadear ansiedades ou decisões sem a ameaça de consequências da vida real. John Allan Hobson, um cientista que contribuiu enormemente para a ciência do sono e do sonho, acredita que esse mundo virtual pode até agir como o que ele chama de “protoconsciência”.

Hobson sugere que, antes e logo após o nascimento, o sono REM possa gerar um senso imaginário do eu que navega em um mundo imaginário e pratica as funções básicas da percepção e da emoção. Essa consciência primal amadurece em plena consciência, à medida que as crianças aprendem a interagir com o mundo real ao seu redor. A idéia de que os sonhos servem como um alicerce para a consciência geral pode explicar por que o REM é mais prevalente durante a gestação e o primeiro ano de vida.

O desafio de entender os sonhos pode estar ligado a um dos mistérios mais duradouros da neurociência: o que exatamente é a consciência e como ela surge? A experiência de sonhar pode ser uma característica crucial de uma psique em desenvolvimento, ou pode ser um mero epifenômeno produzido pelos sistemas de limpeza do cérebro durante o sono. De qualquer maneira, os sonhos são exemplos por excelência dos feitos extravagantes dos quais a mente humana é capaz.


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